CfP DiverCities: Contested Space and Urban Identities in Beirut, Cairo and Tehran

divercitiesFrom the 12th until the 14th of December 2013 the Orient-Institut Beirut and the Goethe-Institut Beirut will be hosting the international conference “DiverCities: Contested Space and Urban Identities in Beirut, Cairo and Tehran”. The conference aims to look at urban governance, its agents, agendas and options, through contested space and conflicting urban concepts, identity claims and social environments. Rapid urbanisation and demographic change, antagonistic political and economic interests, and the diversity of cultural patterns have impacted and continue to impact the make-up of local neighbourhoods and use of public space in urban centres. Situated at the core of social and political fractions, contested spaces reveal insights into the dynamics of diverse societies and urban identities. Contested space here is understood as the physical space at the centre of conflicting interests as defined by different social actors. The focus will be on the three cities of Beirut, Cairo and Tehran, each highlighting different types of fragmentations, political, cultural and social.


Wall in Beirut
Picture: my inner voice, CC BY 2.0.

The focus will be on the three cities of Beirut, Cairo and Tehran, each highlighting different types of fragmentations, political, cultural and social. Beirut leaves one with the question of “Whose space is it”? Different social layers coexisting in close proximity to each other, in combination with competing economic interests over the already densely populated urban space, make the city host to many areas of contestation. This applies as much to supposed public spaces like the barely accessible al-­Horshal-­Snawbar as it does to places like Raouche where investors take little interest in cultural diversity. In Tehran cultural fragmentations impact on urban life, cultural here referring to norms, values and practices, what is considered right and wrong by different sections of society and the multi-­layered ruling establishment. In a place where public space is there and accessible but controlled by the morality police who often hold different values to the society, citizens take refuge in the private – impacting on the delineation of public and private space. Cairo has probably been hardest hit by demographic change, and has to constantly deal with the challenges rapid urban expansion brings with it. The question of formal versus informal space plays an important role in urban governance in a socially fragmented city. What are the advantages and disadvantages of each in terms of fostering social cohesion while ensuring diversity? How are contested spaces governed on a local level?

The aim of the conference is to gain insights into experiences of urban governance as it is perceived and practiced by different lobby groups and social agents in view of the ambivalence of public space in diverse societies. We invite academics and practitioners (urbanists, architects, civil society activists, anthropologists, political scientists etc.) to submit papers dealing with contested space and urban identities in Beirut, Cairo and Tehran addressing one of the following three panels:

Panel 1: Claims and Agency

Sociology of space in the twenty-first century is still informed by the basic Marxian insight that human beings ‘make’ their own history, but that they do so under ‘given’ circumstances not of their own choosing to which they may relate by means of using, controlling, circumventing, subverting, transforming, or eliminating them. Material, social, and ideational ‘structures’ both confine and empower human agency (Giddens). This is particularly visible in the complex interplay between human actors and their spatial and built environments. The dialectics of material and socially constructed spaces (Lefebvre, Löw) are at the core of Urban Studies. This panel will focus (a) on the legal, moral, economic, and political claims that conflicting urban actors in the three cities may advance to control ownership, access, and uses of urban spaces, and (b) on their opportunities, resources and strategies to realize or renegotiate these claims.

  • What are the factors fuelling antagonism between different claims over the use of urban space (needs and means, economic interests, cultural diversity)?
  • What are the power dynamics over contested spaces?
  • What are the legal frameworks, political constraints, options and loyalties of different actors (municipalities, civil society, political parties etc.) in governing contested spaces?
  • What modes of symbolic appropriation of urban space do we observe?

Panel 2: Between Public and Private
Despite its historical contingency, the concept of a public space remains a powerful utopia that is strongly connected to the idea of a political space and to individual citizenship. As empty signifier a dichotomy of public and private continues to be the frame of reference for politicians, urban planners, and city dwellers on every level – normative, conceptual, and empirical. Every concrete meaning and manifestation of this dichotomy has an immediate impact on the lived, built, and imagined city, which is necessarily contentious and a dystopia for many of the individuals affected. The particularities of these negotiations between state agents, corporations/private–‐ interest groups, and populations over the quality of urban spaces are at the core of this panel.

  • What does it mean for a city’s spatial texture when the private becomes public and the public becomes private?
  • How do moral norms (whether imposed by society or the state) affect the delineation of public and private space, and how do diverse concepts coexist or clash?
  • How do (changing) gender relations define public and private space and how are they formed by the structural design of urban space?
  • How do alternative public spaces influence cultural production and how do manners of cultural production alter space?
  • What influence does virtual public space have on real space?

Panel 3: Open Air Spaces of Gathering – Norms and Practices
Open air spaces, whether designed for leisure purposes or as busy city squares, prestigious urban focal points and the like, often serve as public meeting places that may acquire a more specific significance for the assertion of citizen rights and contesting political power. The recent conflict over Gezi Park in Istanbul may illustrate this, and the importance of People’s Park in California in the debate over public space and the conceptualisation of the latter by diverse members of society (Don Mitchell) is an often‐cited example. This panel will focus on case studies of urban governance by looking at public open air spaces of gathering such as Horsh Beirut, Sioufi Park, the Corniche or the Beirut Waterfront, al‐Azhar Park or one of the Mayadin in Cairo, and public parks such as Laleh Park or equivalents in Tehran, and the intricate interplay between them and the public sphere. The aim is to discuss to what extent the spaces are used the way they were designed, who determines their use and whether and how this use is culturally and politically contested. The direct comparison between three structurally similar spaces of gathering in the three cities is of particular interest in this panel?

  • What are the symbolic, normative and practical frameworks of collectively used open air spaces?
  • How and under what circumstance do spontaneous popular practices create public open air space or alter its character?
  • In how far is the use of open air space culturally and politically encoded and contested?
  • What are the public order policies applied to such spaces and who is responsible for them?

The deadline for submission of abstracts (300 words) addressing one of the above panels is 31 July 2013. Please send your abstract together with a short biographical statement to Nadia von Maltzahn ( Successful applicants will be notified by late August 2013. The conference language is English.

Call for Papers as a PDF

Max Weber Stiftung

The Max Weber Foundation promotes global research, focused on the areas of social sciences, cultural studies and the humanities. Our research is conducted at ten institutes in various countries across the globe with different and independent fields of focus. Through our globally operating institutes, we are able to contribute to the communication and networking between Germany and our host countries or regions. By promoting academic dialogue and merging academic and non-academic employees from several countries with different cultural backgrounds, the Max Weber Foundation is able to strengthen the internationalization of research.

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Video Inverted Worlds: “Do You Like What is Happening?! The Country is Falling Down!”

“Do you like what is happening?! The country is falling down!” this is the most famous sentence you may hear while taking a taxi ride through streets of Cairo. Does this sentence really reflect a new feeling of boredom towards the revolution? Or there is a lack of communication with the revolutionary groups, activists and parties? The Egyptian revolution was famous for its extremely satirical slogans and chants, and before 25 January 2011, satirical journalism played an important role in destroying the “prestige” of the past regime.

Sorry for disturbance We build Egypt نأسف للازعاج فنحن نبني مصر
(Maggie Osama | CC BY-NC-SA 2.0)

But how will humour play its role in the new political system with political Islam groups taking large portions of power and the military generals struggling for the benefits they used to gain from the past regime? At this point the Egyptian youth depends on humour as a weapon to face those in power on the one hand, and on the other hand as a new way of communication to deliver their messages to the people who are being misled by the deceptive governmental media tools. But will they be able to develop a common language with the ordinary people? Through this new social and political scene, “Tok Tok” magazine came out as the first Egyptian comics magazine targeting adults and discussing social and political topics in an Egyptian way. Although “comic strips” art is still new to the Egyptian society, the magazine has been well received to date.

“Do You Like What is Happening?! The Country is Falling Down!” from Orient Institut Beirut on Vimeo.


Mohamed Anwar, political cartoonist, graduated from the Faculty of Engineering – Cairo University Biomedical Engineering Department. During his academic study, he started to work as political cartoonist at “Elbadil” daily newspaper, then moved to work at “Almasry Alyoum” daily newspaper. Now he is senior cartoonist at “Rose-Elyoussef” daily newspaper.

Hicham Rahma graduated from the animation department of the High Cinema Institute in 2005, and has worked in the Egyptian renaissance publishing house as graphic designer and illustrator for children comics magazines and book publications ever since. He is one of the leading members of Tok Tok comic magazine in Egypt, and is currently also working as a cartoonist at Almasry Alyuom. Hicham participated in a number of art fairs and events, including the Sharja book fair (UAE), Fibda comics Festival (Algeria), and the Arab spring comics workshop in Tetouan (Morocco).

Max Weber Stiftung

The Max Weber Foundation promotes global research, focused on the areas of social sciences, cultural studies and the humanities. Our research is conducted at ten institutes in various countries across the globe with different and independent fields of focus. Through our globally operating institutes, we are able to contribute to the communication and networking between Germany and our host countries or regions. By promoting academic dialogue and merging academic and non-academic employees from several countries with different cultural backgrounds, the Max Weber Foundation is able to strengthen the internationalization of research.

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Article: The “Arab Spring”: A challenge to the Christian minorities of the Middle East

In the March 2013 edition of the “Armenian-German Correspondence” (Armenisch-Deutsche Korrespondenz, ADK) OIB research associate Thomas Scheffler published a brief analysis of the current uprisings in the Arab world and their impact on the region’s Christian minorities. For Oriental Christians, the simplistic choice between “democracy” and “dictatorship” often conceals a tragic double-bind dilemma:  Democratization threatens to increase the political power of Islamist movements; continuing loyalty to the region’s old regimes threatens to alienate Christians not only from large segments of the Muslim majority population, but also from Western ideals of ‘democratic progress’. In addition, the chaos accompanying the violent overthrow of an old order usually exposes small and scattered minorities to greater security risks than larger and more compact population groups. Until now, Western support for the region’s ‘democratization’ has done little to set these fears at rest:  In view of the fate of Armenian Christians in the 20th century and the dramatic decimation of Iraqi Christians after the US intervention of 2003, belief in a ‘natural’ convergence between the interests of ‘the West’ and Oriental Christianity is on the wane. The paper summarizes a range of minority strategies to deal with this dilemma: apart from ‘exit’ strategies like remaining silent or preparing for emigration, they include cautious loyalty to the powers that be in order to gain time for their internal reform, building alliances with other minorities, and searching for local partners that could help shaping democratization in ways that are compatible with the interests of minorities (e.g. separation of religion and politics, cultural autonomy, political decentralization, and human rights policies).

To download the PDF, click here.

Inverted Worlds – Congress on Cultural Motion in the Arab Region

„Wir befinden uns inmitten eines Wandels, der sehr kompliziert ist, und der Leute wie mich verpflichtet, bescheiden zu sein. Was heute in der arabischen Welt passiert, hat Intellektuelle wie mich, die ihr ganzes Leben lang für Demokratie, Freiheit und soziale Gerechtigkeit gekämpft haben, sehr überrascht. Wir sollten zurück in die Schule der Geschichte gehen und Geschichte von der Jugend, die die Straßen der arabischen Welt besetzt, lernen.“

Mit diesen Worten eröffnete der libanesische Schriftsteller und Intellektuelle Elias Khoury die fünftägige Konferenz „Inverted Worlds – Congress on Cultural Motion in the Arab Region“ am Orient-Institut (OI) Beirut im Oktober 2012. Diese Konferenz stellte die kulturellen Impulse, die die arabische Region seit 2011 erlebt hat, in den Mittelpunkt. In vier interdisziplinären Panels kamen prominente Wissenschaftlerinnen und Wissenschaftler, Künstlerinnen und Künstler sowie Aktivistinnen und Aktivisten zusammen, um sich über verschiedene lokale, regionale und transregionale Aspekte  des Wandels in der arabischen Welt auszutauschen. Zusammenhänge der Ereignisse innerhalb der Region sowie Schnittstellen mit Erfahrungen in anderen Regionen (z. B. in Serbien und England) wurden dabei herausgearbeitet. Im Vordergrund standen die Neuen Medien, urbane Kunstformen wie Hip Hop und Graffiti, Humor und soziale Bewegungen. Die dynamischen Debatten machten deutlich, dass die Künstlerinnen und Künstler und Aktivistinnen und Aktivisten lange vor den Ausbrüchen der Revolutionen aktiv waren, sich nun nach Wegfall alter Schranken aber intensiver mit der Neudefinierung der Beziehung zwischenS taat und Gesellschaft auseinandersetzen. Wie auch aus Khourys Einleitung deutlich wird, spielen neue Akteure verstärkt eine Rolle.

Ausdrucksformen des Arabischen Frühlings

Mittagspause in der Lebanese American University.

Das Ziel des ersten Panels mit dem Titel „Sound Messages: Popular Music and Social and Political Transformation“ war es, neue Fragen zu musikalischen Ausdrucksformen des Arabischen Frühlings zu stellen. Musik ist ein Mittler politischer, sozialer und kultureller Ideen. Dies wird in den regionalen Transformationsprozessen deutlich, etwa durch populäre Kunstproduktionen, die dem arabischen Nationalismus und patriotischen Bewegungen gewidmet sind, oder durch polemische oder gar subversive Texte. Wofür kämpfen Künstlerinnen und Künstler der jungen Generation? Die Präsentationen lösten eine lebhafte und kontroverse Debatte zwischen Panelisten und Publikum aus, in denen es unter anderem um die Frage von „Authentizität“ (z. B. ob Arabischer Hip-Hop oder Heavy Metal authentisch sein können?) und die Frage von „Vermittlung“ (z. B. welche Rolle Musik in den derzeitigen Transformationsprozessen spielt?) ging. Aufschlussreich war die Diskussion zwischen sechs Hip-Hop-Künstlern aus der Region (Syrien, Libanon, Jordanien, Tunesien). Die Musiker unterstrichen, dass sie sich im Augenblick inmitten eines Wandels befänden, der so schnell voranschreite, dass es schwierig sei, die Lage rational zu analysieren, während man gleichzeitig Teil der Ereignisse sei. Der libanesische Hip-Hopper El-Ras betonte: „Eine Explosion hat stattgefunden, sei es auf dem Niveau der Politik, der Kunst, oder des Denkens. Viele Schranken sind gefallen. Nicht Du oder ich entscheiden wie es weitergeht, sondern die Gesellschaft.“ Das zweite Panel „Linear and Non-linear Narratives in the Context of Arab Revolutions“ brachte neun Akteure aus Wissenschaft, Kunst und Politik aus dem Libanon, den USA, Bahrein, Großbritannien und Deutschland zusammen. Die Beiträge untersuchten verschiedenste künstlerische Ausdrucksformen wie Videokunst, Klangkunst, Datenbanken als kulturelle oder als politische Ausdrucks-, Speicher- und Wissensform, Film, Theater und Graffiti. Der Zusammenhang zwischen dem Aufbrechen linearer, hierarchisierender Erzählstrukturen und den politischen Aktivitäten im Kontext der arabischen Revolutionen wurde diskutiert. Besonderes Augenmerk erhielt auch die Zeit vor den politischen Ereignissen sowie die Interaktion zwischen Ausdrucksformen, Techniken wie zum Beispiel Datenbanken, Video- und Filmtechniken, Medien und Menschen.

Humor und Widerstand

Die ägyptische Revolution stand im Mittelpunkt der ersten Diskussionsrunde des dritten Panels „Humour, Suffering and Resistance“. Die zweite Diskussion konzentrierte sich vor allem auf die Rolle des Humors in den aktuellen Umwälzungen in Syrien sowie im zeitgenössischen Libanon. Neben Medien wie Wandmalereien, Print-Karikaturen und Slogans wurden hier auch Fernsehserien, Internetvideos und mündlich tradierte Witze einbezogen. Die Rolle des von Seiten des Staates tolerierten Humors unter dem syrischen Baath-Regime wurde ebenso gewürdigt wie die Rolle des Humors in politisch-kulturellen Aktivitäten der Opposition. Die weit verbreitete These, Humor sei „ambivalent“, wurde in den lebhaften Präsentationen und Diskussionen des Panels zugunsten einer stärkeren Würdigung der jeweiligen sozialen, räumlichen und politischen Kontexte der Artikulation des Humors aufgelöst. Im letzten Panel „Open Rebellion – Hidden Scripts“ wurde ergründet, von welchen Erwartungshaltungen sich die Aktivistinnen und Aktivisten der arabischen Aufstände leiten ließen und inwiefern die Ereignisse einer Form der Revolutionsdramaturgie folgten. Politische Aktivistinnen und Aktivisten und Think-Tank-Analysten behandelten unter reger Teilnahme des Publikums eine Reihe von Themen, wie etwa die gewaltlose Philosophie der serbischen Organisationen OTPOR! und Canvas. Diese verbuchten ihre Arbeit mit ägyptischen Akteuren als Erfolg, beurteilten jedoch die Zusammenarbeit mit syrischen Aktivistinnen und Aktivisten kritisch, da die Eskalation der Gewalt auch als ein Fehler der Opposition bewertet wurde. Ägyptische Aktivistinnen und Aktivisten stehen allerdings weiterhin vor großen post-revolutionären Herausforderungen, wie am Beispiel der „April 6 Jugendbewegung“ deutlich wurde. Die Demonstrationen in Bahrein, die auch Folgen der bis in die britische Besatzungszeit zurückreichenden sozialen Konflikte sind, wurden ebenso analysiert wie die Rolle der Neuen Medien im Transformationsprozess in Libyen und Gründe für die Ursprünge des syrischen Aufstands im ländlichen Daraa. Abschließend wurde die Rolle des Militärs in der arabischen Politik erläutert und gezeigt, auf welche Weise verschiedene Herrscher militärische Insignien zur Herrschaftslegitimation einsetzten.

„Inverted Worlds“ in Beirut

Filmabend auf den Stufen von Gemmayzeh

„Inverted Worlds“ nahm auch Bezug auf den Standort Beirut. Wie Stefan Leder in seiner Willkommensrede betonte, ist Beirut eine Stadt, die stets verschiedene Gesichtspunkte aufgenommen hat, experimentierfreudig ist und alle zur Diskussion auffordert. Auch Elias Khoury ging in seiner Einführung auf die Stadt ein. Beirut sei eine Stadt, die einen langen Kampf hinter sich habe. Seit der israelischen Belagerung von 1982 war sie eine Stadt des Widerstands, lange Zeit die einzige in der Region. 2005 versuchte Beirut, mit der sogenannten „Unabhängigkeitsintifada“ ein Modell für populäre Revolutionen zu schaffen, doch der Wandel funktionierte auf Grund der konfessionellen Struktur des libanesischen politischen Systems nicht. „Beirut ist eine traurige Stadt“, so beendete Khoury seine Einleitung. Sie befände sich heute am Rande der arabischen Welt, anstatt Vorreiter des Wandels zu sein. Er hoffe, dass sich dies bald ändern werde. Dies sei aber nur möglich, wenn die Libanesen es schafften, sich von der „Krankheit des Konfessionalismus“ zu befreien. Um die Vielseitigkeit Beiruts zu unterstreichen, fanden die Panelrunden nicht nur im Orient-Institut, sondern auch in der Bibliothèque Orientale und im Théâtre Monnot der Université Saint Joseph, im Gulbenkian Theater der Lebanese American University sowie im Beirut Art Center statt. Jeder Ort brachte seine eigene Identität und sein eigenes Publikum mit in die Diskussion ein. Das Experiment, die verschiedenen Ansätze von Aktivismus, künstlerischen Ausdrucksformen und wissenschaftlicher Analyse in einer Konferenz zusammenzubringen, war eine bereichernde Erfahrung für das OI Beirut. Über die Panels hinaus gab es auch ein facettenreiches Kulturprogramm: An einem der Abende wurden Kurzfilme auf den Stufen von Gemmayzeh gezeigt, die einen Einblick in die ägyptische Musikwelt gaben und den Frauen in den Aufständen in Ägypten und Bahrein eine Stimme verliehen. Ein Höhepunkt war das Hip-Hop Konzert der Kollektive Khat Thaleth, bei dem sich Akteure aus der Region kritisch dem Zeitgeschehen stellten und in ihrem Freestyle verdeutlichten: „Wir brauchen kein Al Jazeera, das Bild wird deutlich aus Beirut“. Einen visuellen Überblick über „Inverted Worlds“ eröffnet die Videovorschau

OIB Congress Trailer from Orient Institut Beirut on Vimeo.

und auch die einzelnen Vorträge können auf der Institutswebseite angeschaut werden. Derzeit wird eine Dokumentation zu „Inverted Worlds“ in der Orient-Institut Studies (OIS) vorbereitet.

Nadia von Maltzahn ist seit Februar 2013 Wissenschaftliche Mitarbeiterin am Orient-Institut Beirut. 2012 hat sie die internationale Konferenz „Inverted Worlds – Congress on Cultural Motion in the Arab Region“ organisiert.